加速计算开始腾飞 英伟达还在焦虑什么?

2019-03-22 09:19:50    第一财经
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“英伟达开创的加速计算开始真正腾飞了。”黄仁勋表示。

当地时间3月18日,在英伟达一年一度的GTC技术大会上,创始人黄仁勋的主题演讲时间再次刷新时间记录,在长达160分钟的演讲中,黄仁勋的耐力似乎比现场观众要更胜一筹。

他想向观众传达的信息,除了对英伟达的技术要有信心之外,更希望他们对英伟达未来长远的发展有信心。要知道,在去年10月至今年1月的季度中,英伟达的市值已经蒸发了近60%,直到近期出现反弹。

2019年的GTC大会把黄仁勋主题演讲的现场搬到了与圣何塞McEnery会议中心相隔几个街区的圣何塞州立大学的体育馆,原本仅可容纳3000人的会议中心礼堂已经超负荷了,今年注册人数近万人。

一场“包罗万象”的发布会

从硅谷到中国,黄仁勋在游戏开发者和玩家群体中的“粉丝效应”不低。一位特意从温哥华赶来听他“布道”的游戏开发者迈克对第一财经记者表示,演讲2点开始,12点体育馆门前就开始排起长龙。

近年来,随着英伟达业务范围的扩大,GTC大会吸引了越来越多来自各行各业人士的参与。一位常驻波士顿的医疗科技记者劳拉告诉第一财经记者,自己第一次来参加GTC大会,因为英伟达也开始越来越多地涉足AI医疗影像等方面的业务。

照样在人群的欢呼中,照样在聚光灯的照射下,照样身穿一身黑色皮夹克,英伟达创始人CEO黄仁勋大步走向舞台中央,开始了他的“激情表演”。

黄仁勋的演讲涉及了英伟达包括高性能计算、专业视觉技术、机器人自动化、无人驾驶等几乎每一项业务领域,一口气列出了近十项新发布,可以说是“包罗万象”——包括推出面向创客人群的售价仅99美元的迷你型人工智能计算机;推出面向数百万的科学家的高性能工作站和面向数百万艺术家和设计师的光线追踪加速应用程序;用于自动驾驶车辆验证的虚拟测试平台上市;推出保护自动驾驶车辆不受碰撞的计算机型防御驾驶车策略等。

研究机构Moor Insights & Strategy高性能计算和深度学习高级分析师Karl Freund对第一财经记者表示:“发布会虽然没有非常亮眼的新技术,但还是有一些有意思的内容,尤其是围绕英伟达的技术会催生软件和科学研究方面大量的需求,英伟达由质变到量变的转化尤其惊人。”

周二,英伟达股价大涨4%,反映出华尔街对于英伟达扩大生态伙伴举措的态度。尽管英伟达已经在AI行业里站稳领军者的地位,并且成为120万开发者的平台,但业界最关心的还是英伟达如何用去创造下一个行业增长的机遇。

黄仁勋当地时间周二在接受第一财经记者采访时表示:“英伟达发展到今天,已经很难单靠卖芯片的模式维持,只有把软件搭载芯片一起卖才会有市场。我们不想成为芯片卖家,因为单个芯片对客户是没有用的,这不是英伟达的业务模式。英伟达的模式是销售新市场的计算平台。”

黄仁勋表示,英伟达在超算方面拥有领先实力,全球500强企业所获得的新的高性能计算能力有一半是来自英伟达的产品。但是高性能计算的发展已经超越了超级计算机数据中心,也超越了云服务提供商,直接进入到企业,要使得未来GPU的工作负荷能够承载如此大的数据量,唯一途径就是发展数据科学。

“数据科学”在未来科学世界里的重要意义是黄仁勋所反复强调的,也是英伟达下一个借势发力的支点。黄仁勋说道,摩尔定律的终结将限制数据中心的发展,唯一的突破方法就是依靠数据科学。“数据科学将成为理论、模拟、实验之后的第四大科学方法论支柱。”黄仁勋表示,“数据科学在三方面因素的交汇背景下得以发展,这三大因素包括大量的数据、机器学习的方法和计算能力。”

在谈到英特尔发布的最新计算机架构时,黄仁勋表示,即便是英特尔,也不得不承认加速计算才是未来。“在全球的高性能计算机当中,英伟达的占比依然很小,英特尔在超级计算机中占有绝对大的份额,所以他们不会因为GPU的出现而损失所有的业务,他们仍然很有竞争力。”黄仁勋说道,“我希望我们两家公司都能努力竞争,这样才能让客户受益。”

华尔街熊牛互搏

英伟达未来的发展也牵动着股价的走势,它是华尔街目前牛熊对弈最白热化的公司之一。看多的投行认为,英伟达仍然是目前在包括数据中心和专业视觉、汽车自动驾驶等领域中起主导作用的参与者;看空的投行则认为英伟达的估值已经完全失去了控制,在数据中心等市场上面临重要的竞争。

在去年10月至今年1月的季度中,英伟达的市值蒸发了近60%。期间英伟达发布了令人失望的财报以及盈利预警。黄仁勋当时警告称,鉴于挖矿市场的热情急剧消退,以及包括中国等市场经济的放缓等因素,对英伟达的业绩将产生重要影响。

不过近一个月以来,受到最新一季度财报好于预期以及宣布近70亿美元收购超级计算机芯片产品制造商Mellanox等利好因素影响,英伟达的股价出现强劲反弹,截至周二,英伟达今年为止股价涨幅已经接近30%。

鉴于目前中美之间的贸易摩擦,业内对于英伟达是否能够成功收购Mellanox仍存有疑虑。黄仁勋对此表示他的态度非常乐观,主要基于英伟达是一个开放的平台,获得了Mellanox的能力后,英伟达将会把更好的技术开放给客户,从而推动整个行业的创新和发展是有非常积极正面的作用的。“如果我们出于竞争考虑,把技术捏在手里不开放出去,这对行业是没有好处的,也不是我们的目标。”黄仁勋说道,“我们的目标是让计算加速,并降低数据中心的成本。”

黄仁勋在GTC的主题演讲中特意请来了Mellanox CEO Eyal Waldman。黄仁勋表示,Mellanox对RDMA(远程直接内存访问)技术做出主要贡献,RDMA技术是AI数据存储和传输中的重要技术,包括BAT在内的互联网巨头都需要这项技术的编程人员。

黄仁勋还说到,英伟达和Mellanox在超级计算等方面的合作由来已久,双方具有代表性的合作项目包括服务于美国橡树岭国家实验室的超级计算机IBM的Summit,Mellanox的无限宽带(InfiniBand)技术加速了这款计算机的高性能计算以及AI系统。

Waldman在GTC大会上表示:“无限宽带技术能够使得企业的数据中心投资回报率实现最大化,从而节省成本,这种宽带已经接入了全球大量的高性能计算机和人工智能基础设施。”目前包括中国的“太湖之光”在内的全球最快的三台超级计算机也都使用了Mellanox的无限宽带互联网技术。

所谓“超级计算机”就是由大量的服务器、存储和网络组成的集群式计算系统。英伟达副总裁、加速计算业务总经理Ian Buck告诉第一财经记者:“虽然Mellanox的最终收购还有待批准,但是无疑超级计算机的性能取决于处理器、存储和网络三大核心部件的协同,缺一不可,与Mellanox的合作有助于数据中心的进一步规模化。”

华尔街投行SunTrust分析师William Stein表示:“从战略上来讲,收购Mellanox将为英伟达提供更加重要的数据中心客户,从而将英伟达可占领的市场总规模提升到610亿美元左右。”

尽管到目前为止,还没有一家公司能够真正撼动其地位,但英伟达在数据中心方面也面临严峻挑战。据研究机构晨星(Morningstar)分析预计,英伟达在数据中心市场中如果能够持续占有30%至40%的份额,就已经是不错的成绩了。晨星分析师Abhinav Davuluri表示,如果英伟达的竞争对手英特尔等以及包括谷歌、亚马逊、Facebook等在内的英伟达客户无法开发出能够与英伟达相抗衡的产品,那么英伟达在数据中心市场的份额将进一步上升。

麻省理工学院(MIT)副教授Sertac Karaman对第一财经记者表示:“英伟达虽然有很多竞争对手,既有芯片初创公司,也有互联网巨头,但是他们很难撼动英伟达的生态圈。原因是初创公司虽然能孤注一掷,但他们的业务往往比较单一,获得融资的最终目的是等待收购;而大公司的业务又往往铺得太开,很难聚焦,英伟达基于其产品技术发展生态圈的策略目前来看还是非常成功的。”

不过大公司也许并不这么想,去年谷歌把全新的TPU芯片全面开放,正式向英伟达发起宣战。此前美国出行服务公司 Lyft 在参与谷歌新型芯片的测试后表示,其速度之快令人印象深刻。而Facebook一位人工智能业务的负责人也对第一财经记者表示:“巨头当然会进入人工智能的硬件领域,这是毫无疑问的。”

一年半后行业格局将生变

在扩大生态圈合作伙伴方面,英伟达已经发展起一个巨大的网络。在GTC大会上,英伟达宣布亚马逊云AWS将正式采用英伟达的数据中心的推理服务器芯片T4。“AWS可以说是目前地球上最大的计算机引擎了,如果你要用最快的时间触及到最多的人。”黄仁勋在GTC大会上表示。

去年9月,英伟达已经宣布谷歌云平台将使用英伟达的这款芯片。英伟达副总裁Ian Buck还向第一财经记者确认,阿里云也刚刚宣布将启用英伟达的T4服务器芯片。此外,微软云Azure和百度也都在其数据中心中采用英伟达的芯片。

Moor Insights & Strategy分析师Karl Freund对第一财经记者表示:“英伟达在人工智能方面的技术还是远胜于业内同行,他们目前还没有真正有意义上的竞争对手。但是他们的产品价格贵也是非常明显的劣势,这会让客户去寻求替代方案。”

Freund表示,目前市场上只有非常少量的英伟达GPU的替代产品,但是随着越来越多的市场参与者进入这一领域,英伟达在长期仍将面临竞争压力。“在未来的一年半内左右格局可能发生变化。”Freund对第一财经记者表示,“很多初创公司都开始计划推出用于推理和训练的AI芯片,但初创公司在开发生态系统方面会遇到较大的阻碍。”

在主营游戏领域,英伟达在GTC大会上宣布包括Image Engine以及Epic Games的Unreal Engine、Unity等在内的游戏引擎和影视制作公司已经开始使用基于英伟达最新的研究成果——图灵游戏芯片所开发的实时光线追踪技术(RTX)。

RTX是否能成为下一个游戏技术的颠覆者?对此,业内持有不同观点。SunTrust分析师William Stein表示:“尽管目前在游戏行业,很少的游戏会用到光线追踪技术所涉及到的DLSS功能来开发,但是随着未来这种功能会用于更多新的游戏,我们认为玩家会倾向于购买更多英伟达的GPU来获取这种功能的好处。在专业视觉领域,我们相信实时光线追踪技术会让影视行业的实时渲染技术从CPU向GPU转移。”

但是也有分析师认为,这项技术过于先进,需要游戏开发者在技术方面进行大量投资,在主流玩家尚未享受到这项技术的好处时,开发者可能会在投资方面趋于谨慎。“这项技术是非常令人振奋的,但是可能会比市场预期的要耗费更长的时间才能被游戏厂商接受。” 晨星分析师Abhinav Davuluri表示。

此外,为了将游戏技术引入数据中心,英伟达去年发布了流媒体游戏平台GeForce Now。黄仁勋对第一财经记者表示,该平台的Beta测试版向玩家免费开放,目前尚未盈利。“但是游戏市场是一个规模超过千亿美元的市场,我们看好的是未来。”黄仁勋对第一财经记者表示。

在GTC 大会上,英伟达也扩大了GeForce Now联盟的生态圈,并宣布软银和LG Uplus成为首批部署RTX云游戏服务器的合作伙伴。同一天,谷歌也在2019年旧金山举行的GDC游戏开发者大会上发布了流媒体游戏平台Stadia,意在打造一个游戏界的Netflix平台。

对此,黄仁勋表示,英伟达在流媒体游戏的布局方面采取了不同的策略。“我并不认为打造一个Netflix的模式是合适的途径,所以我们不会去打造一个游戏商店,而是会专注于免费游戏服务。”黄仁勋说道,“英伟达不会打破游戏发行商和玩家的关系,也不会去颠覆游戏发行商,因为发行商是最懂玩家的。我们希望做的是通过英伟达的GeForce游戏显卡产品,打造服务器平台,并让玩家获得他们在PC等平台上所无法获得的能力。”

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