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美媒:一场新“太空竞赛”能让全世界都连上网络吗?

上观新闻 2019-09-26 17:50:47
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美媒:一场新“太空竞赛”能让全世界都连上网络吗?

上世纪,苏联发射第一颗人造卫星引发美苏太空竞赛。如今的21世纪,另一场太空竞赛也在悄然上演,并且同样与卫星有关。但是这次并非争夺太空霸权,而是“竞争”为地球上最偏远的地区提供互联网服务。“一场新‘太空竞赛’能让全世界都连上网络吗?”美联社问道。

争“放卫星”

“我们的目标是让宽带无处不在。”亚马逊创始人杰夫·贝索斯在6月的一次会议上说。

贝索斯不是凭空喊出这一雄心勃勃的口号。亚马逊今年推出“柯伊伯计划”(ProjectKuiper),拟发射3236颗近地轨道卫星,为全球没有接入互联网服务和网络延迟的区域提供高速宽带网络服务。

据美联社称,目前,全球约一半人口(逾30亿人)没有使用互联网,互联网公共服务是一个巨大的潜在市场。

有评论称,如果说2018年是“商业火箭发射元年”,那么2019年就是互联网公司的“太空之战元年”。包括亚马逊、太空探索技术公司(SpaceX)和其他科技企业正在争先恐后“跻身”太空轨道“放卫星”,让地球上最偏远的地区能够联网。

为此,各家公司相继宣布发射卫星组网计划。亚马逊的“柯伊伯计划”就是其中之一,此外还有SpaceX的“星链”(Starlink)计划——发射4000多颗低轨道卫星组成通信网络,让WiFi信号覆盖全球每个角落。SpaceX已经向美国监管机构申请建造100万个“地面站”,以帮助用户连接互联网。

Facebook推出互联网卫星“雅典娜”(Athena)。不仅巨头们在纷纷布局卫星互联网,一些新贵公司也加入“战场”。比较引人注目的是OneWeb,它已得到维珍创始人理查德·布兰森、美国芯片制造商高通和日本科技集团软银等投资者的支持。

所谓卫星上网是指由通讯卫星提供的网络存取服务。卫星上网通常需要三大部件:一颗通常位于地球静止轨道的卫星;一个作为网关的“地面站”;天线。

事实上,卫星互联网已经存在,由少数几家公司主导,比如休斯网络(HughesNet)和美国卫讯(Viasat),它们拥有巨大而昂贵的卫星,距离地球2.2万英里(3.5万公里),覆盖地球大片地区。但这项服务价格昂贵且功能有限,有数据使用上限和传输滞后的缺陷,用户数量并不多。

不过,据美联社报道,现在能提供上网服务的新型卫星体积更小,价格更便宜,离地球更近,因此理论上信号传输速度更快,需要即时响应的在线游戏等应用程序将运行得更好。

现实障碍

成千上万颗卫星组网的设想固然很美好,但也存在不少现实障碍。

其一,成本高。2018年,SpaceX的一名高管预测,部署一组微型卫星将耗资100亿美元。贝索斯预计,亚马逊的卫星互联网业务将耗资“数十亿美元”。

美国“航天工程公司”的经济分析师迦勒·威廉姆斯说,除非设备成本下降,否则就不可能有可行的大规模服务。

其二,技术复杂。美联社称,用于上网的卫星需要搭建比传统卫星更复杂、更昂贵的碟形天线。

其三,这些太空互联网公司如何向用户“供货”也非易事。

威廉姆斯预计,新一批太空互联网公司更有可能与现有的电信公司达成协议,而不是直接销售互联网服务,因为与电信公司合作比自建销售网络、开展市场运营更容易。

由于成本太高,电信公司不想在偏远地区建设网络基础设施。2017年,美国联邦通信委员会的一名官员估计,将光纤接入约2000万户没有宽带的美国家庭和企业将耗资800亿美元。电信公司通常需要自己掏钱建设网络基础设施,才能在一个较大的区域内为少数客户提供服务,这样会导致每个客户的上网成本都很高。

而互联网公司可能会为卫星上网提供一种基础设施的替代品,对电信公司来说,建设这种替代设施的费用要更便宜。总之,通过卫星上网,成本就可以在全球更大的潜在客户群中分摊。

其四,偏远地区的人们可能负担不起卫星上网费用。

美联社指出,目前尚不清楚卫星上网的具体价格,但20年前卫星电话服务因成本过高而陷入困境。如今在互联网业务上也可能重蹈覆辙。

联合国信息和通信技术署的分析师马丁·沙佩尔说:“如果你必须支付收入的20%或更多才能上网,而你每天只能赚几美元,你就不会去上这个网,因为它太贵了。”

其五,太空垃圾隐患。

发射海量卫星上天之后会制造更多的太空垃圾或“轨道碎片”,它们可能会相互碰撞,甚至引发“骨牌效应”,导致一系列连锁碰撞。按照美国航空航天局(NASA)的说法,这将使得轨道“不可再用”。

对此,SpaceX表示,为避免增加太空垃圾,公司也在寻找解决办法。比如试图让卫星能够自行移动以免发生碰撞。公司还在设计一种废弃后能在大气层中“自燃”的卫星。一些航天公司已经向美国监管机构提出避免碎片的计划。但批评人士说,还需要做更多的工作,比如为太空建立一个空中交通控制系统。

还有评论指出,数百万台手机基站尚不能保证全球各地都有“满格”的信号,指望卫星似乎更不切实际。

此外,卫星上网还面临其他技术的竞争。比如谷歌推出的网络气球“Loonballoon”,它是一种携带太阳能设备的大型气球,可以将高速网络信号从空中传到地面,目的也是向农村和偏远地区提供互联网接入。还有一些科技公司致力于研发提供网络服务的太阳能无人机。

麻省理工学院航空航天教授凯里·卡霍伊认为,卫星网络行业仍处于起步阶段,距离提供广泛的商业服务至少还有3年时间,而赚钱更是遥远的事。“如果10年后能盈利的话,我也会感到惊讶。”

(编辑邮箱:ylq@jfdaily.com)

责任编辑:李德全 CM034
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