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《达尔文的后花园》他在后花园折腾改变了人类历史

文汇报 2021-09-08 10:31:31
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在出版具有划时代意义的《物种起源》之后,达尔文的下一部著作居然是一本关于兰花授粉现象的小册子。

此书原本不在达尔文的计划中,之所以得以面世,一定程度上是有意回避《物种起源》引发的舆论旋涡。更重要的是,同行对达尔文的抨击,主要是基于其理论“缺乏任何有效理论都应该具有的预测能力和指导实验的能力”,所以“《物种起源》不过是对天马行空的猜测的一种放纵”。也正因此,达尔文在兰花研究中设计了非常严格的实验。

兰花在当时的欧洲是绝对宠儿,它的异域风情和复杂的花朵结构不仅仅让园艺家无法抗拒,更是大众热门话题。不过对于达尔文来说,兰花有独特的科学意义,尤其是它的授粉过程。他在书中写到了兰花的形态和异花授粉,为自然选择理论在科学界得到广泛接受提供了严格的实验数据,也为植物生殖生物学这一新兴领域奠定了基础。

但也有人不喜欢兰花,比如艺术家约翰·罗斯金。他认为兰花太过“桀骜不驯”,而对于兰花乃至达尔文的调查,罗斯金则宣称“有了这种淫秽的过程和幻影,这位文雅而快乐的花朵研究者也没什么可做的了”。

很显然,罗斯金反对现代性,科学研究对他而言不过是“被误导的好奇心”。他并非孤例,《达尔文的后花园》一书写道:“达尔文发现的进化论为世人带来了看待自然世界的新视角,让当时的许多人既感到振奋也感到惊恐,这是千真万确的。现代读者可能很难意识到,就在不久之前,关于自然界还流行着截然不同的假设:自伊索以来,自然界的道德化是标配。动物的生活和行为展现出如此多的隐喻,植物也表现出来自完美设计世界的类似经验。然而,即便到了19世纪,昆虫在异花授粉中的关键作用也并未被人们广泛接受,更不用说花朵是性的宣传这种观念了。”

《达尔文的后花园》 [美]詹姆斯·T.科斯塔 著 李果 译 中国画报出版社出版

《达尔文的后花园》 [美]詹姆斯·T.科斯塔 著 李果 译 中国画报出版社出版

事实证明,达尔文才是对的。兰花的多样性和授粉过程,使自己成为自然选择引发的物种进化的实际案例,阐明了物种多样化、逐步渐变、特征减损或死亡、同化等诸多主题。

后人对这场研究的评价极高,认为它将自然选择“抽象、宗教和形而上学思辨的极具争议的领域,带到了埋头苦干、被泥土弄脏自己的双膝的工作中。即使是那些对自然选择进化论持怀疑态度,或者是对其怀有敌意的博物学家,也都钦佩他在这类研究中所付诸的行动。”

达尔文对兰花的实验都在自己那个著名的唐恩小筑后花园里完成,美国生物学教授詹姆斯·T.科斯塔所撰写的《达尔文的后花园》一书,便将视角放置于达尔文生活了40年的故居。这栋房子的花园和温室、周遭的草坪和林地乃至地窖和走廊,都是达尔文的田野观测站。他在其中进行了一系列惊人的实验来验证其标志性的进化理论,且并未借助专门的设备。通过这些实验结果,他探索了自然规律,也为《物种起源》和其他分水岭著作的革命性论断提供了依据。

这个角度摆脱了跌宕人生的描绘,也少了理论的枯燥,而是将一个“居家的达尔文”呈现于人前,铺陈他的实验、他的亲友、他的“战友”,乃至他的烟火气。正如大卫·P.巴拉什教授的评价:“如果你认为进化论‘只是理论’而在现实世界中缺乏坚实的证据支撑——阅读本书会让你认清现实。如果你从来不晓得达尔文曾与蠕虫喃喃低语,以及他作为种子魔法师、蜜蜂助手等其他多重身份,那就阅读本书并享受这种邂逅吧。”

达尔文不同于那些埋头于实验室的科学家,他的家就是实验室,妻子与孩子就是他的助手,他甚至可以将管家、家庭教师和远房亲戚都拉入自己的田野研究队伍中。

在《物种起源》之后,达尔文出版了约十部著作,主题除了兰花,还涉及驯化、人类进化、攀缘植物、动物行为、食虫植物、花朵结构和蚯蚓等。

这些研究都与花园有关,也因此有了难得的烟火气。最重要的是,它们告诉人们:任何人都能成为达尔文那样的实验者,学习如何更为仔细地观察自然界。(叶克飞)

责任编辑:陈玲玲
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